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證免疫細胞由腦指揮 麥德華 (WYK '62) 破解170年謎團

加拿大星島日報

老驥伏櫪,志在千里。今年73歲的國際知名癌細胞和免疫學專家麥德華博士(Dr. Tak Wah Mak),在免疫學上又再取得新的突破,發現免疫細胞受腦部指揮;獲加拿大總督帕耶特(Julie Payette)在今年6月下旬,頒發加拿大醫療研究中心(Canadian Institutes of HealthResearch, CIHR)的金葉獎(Gold Leaf Prize),表揚他在醫學上的新發現。

麥德華表示:「兩、三年前會覺得發現T細胞受體(T-cell Receptor),是一生中最值得自豪;但今日找到腦部與免疫細胞有關連,證實免疫細胞是由腦部指揮工作,終於破解了醫學上170年的謎團,才是個人更大的成就。」
德國科學家Rudolf Wagner在1849年,無意中發現一條腦神經連接到免疫細胞,但直到170年後,麥德華領導的研究小組,才發現免疫細胞可以製造神經元。事實上,1960年已經有兩名科學家,發現免疫細胞中有神經元,但當時覺得兩者就像是將電線放在粥內。


師從諾貝爾獎得主
麥德華十多年前在美國紐約,遇到一名腦外科醫生,談及看到神經延至免疫系統。他說,當時覺得這名女醫生很聰明,也有與別不同的想法。這名醫生在麥德華的實驗室經過6年鍥而不捨的努力,剪除老鼠體內免疫細胞的神經遞體(Neurotransmitters),然後植入過濾性病毒,發現免疫細胞對入侵的病毒沒有反應,才終於證明殺菌也要用腦。
這項研究也許20年前的技術已經可以做得到,但沒有人相信免疫細胞與腦部有溝通。他說:「科學研究就像在一間大屋內行走,完全不知旮旯轉彎後有甚麼。」
麥德華師從諾貝爾獎得主Howard Temin後,獲當時任安省癌症研究院院長的前博士後研究導師Ernest McCulloch,力排眾議邀請他到多倫多開實驗室。他說,在McCulloch的實驗室工作時,認識一名日本九州大學主管內科的教授。這名教授得知他開實驗室,帶同大學校長和醫學院院長聯袂到訪,並拍板派醫學院畢業生到多倫多從事研究工作。先後有六、七名醫學院第一名的畢業生跟隨麥德華。
免疫細胞關係整體健康
麥德華說,相當幸運的是兩年後取得突破性成果,與他一起發現免疫系統的T細胞受體的Yusuke Yanagi才25歲,醫學院第一名畢業後尚未行醫便投身研究工作。當時全世界的科學家已經找了30年尚未能成功。
免疫細胞關係著一個人的整體健康。他說,人體依賴T細胞受體辨認和區分人體自己的細胞與帶菌細胞,然後免疫細胞才能攻擊有害的細胞。免疫細胞未能發現外敵,固然會有大問題,如果免疫細胞不分敵我,正常細胞也一起消滅同樣有大問題,腎衰竭、囊腫纖維症、狼瘡和風濕等多種疾病,都是免疫細胞好壞不分全殺引起。
現時有科學家認為,很多心臟問題也是由於免疫細胞與心臟發生衝突,甚至老人痴呆也是免疫細胞失調。目前癌病治療的主力研究是,讓T細胞受體能夠辨別然後消滅癌細胞。
他說:「免疫學在醫學界的地位愈來愈重要,關係著整個人的健康。未來100年的醫學研究,都必須認識免疫學的原則。以前很多醫科學生覺得免疫學太複雜,認為不必學。現時是不能夠不學免疫學。80%至90%的疾病,是免疫細胞與人體器官不協調所導致。」本報報者

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